Vikram Seth: Two Lives

Indisk roman om Europas 1900-tal
av Tomas Löfström

I augusti 1969 anländer den sjuttonårige Vikram Seth från Calcutta till Queens Road i londonförorten Hendon där han ska bo inackorderad hos Shanti Uncle och Aunt Henny under studietiden.

Shanti Behari Seth är hans fars kusin, Henny Gerda Caro är tysk judinna. Båda är födda 1908, han i Biswan, hon i Berlin. Vikram känner dem knappt. Under åren som följer ska han komma dem närmare. Men de förblir främlingar — och annat kommer emellan. Vikram Seth lämnar England och Oxford för ekonomistudier i Kalifornien och sedan Kina. Han börjar skriva; 1980 kommer hans första diktsamling, Mappings.

Vikram Seth framstår ibland som något av Bror Duktig i den en smula vildvuxna skolklassen av indisk-engelska författare, väluppfostrad, mångsidigt begåvad, framgångsrik i allt han företar sig — fast kanske utan den där gnistan som får ett författarskap att flamma till.

Ändå har han i sitt skrivande ständigt prövat nya litterära genrer: reseskildring, versberättelse, barnbok, operalibretto, lyrik. Hans stora internationella genombrott skedde 1993 med den fiktiva indiska familjekrönikan En lämplig ung man (på svenska 1994), en veritabel tegelsten på 1400 sidor. 1999 kom Kärlekens musik, en mer "ordinär" roman, utan indiska beröringspunkter.

Henny dör 1989. När man några år senare hittar en väska på vinden som rymmer hennes korrespondens med sina tyska vänninor från 40-talet inser Vikram Seth att han har ett unikt material för en ny, omfattande, annorlunda bok.

Two Lives, boken om Shanti Uncle och Aunt Henny, är en "dubbelbiografi" som också delvis är en självbiografi (eftersom författaren själv finns med), en nutidshistoria ur gräsrotsperspektiv med skilda kulturella och geografiska utgångspunkter.

När Shanti kommer från Indien till Berlin 1931 för att studera till tandläkare hyr han ett rum hos en judisk kvinna, Gabriele Caro, som har två döttrar, Lola och Henny. Oförmögen att efter examen finna arbete i Hitlers Tyskland reser han till England, dit så småningom också Henny flyr undan nazisternas judeförföljelser.

Medan Shanti skickas iväg med de brittiska trupperna som armétandläkare till Nordafrika, Mellanöstern och Italien, hankar sig Henny fram i Blitzens London. I slaget vid Monte Cassino 1943 förlorar Shanti sin högra arm. Efter kriget får Henny veta att modern och systern dött i koncentrationslägren Teresienstadt och Auschwitz. 1951 gifter sig Shanti och Henny. Shanti lär sig arbeta med vänsterhanden och öppnar praktik i huset vid Queens Road. Femton år senare tar de hand om Vikram.

Det är om detta boken handlar, om två livsöden som förenas under en tid av sociala, politiska och ekonomiska omvälvningar — från det gamla Europa och det koloniala Indien över världskrigets kaos och det kalla kriget till det sena 1900-talet efter murens fall. Det är en gripande berättelse om kärlek, exil och främlingskap, men också om opportunism och förräderi, inte minst i den brevbaserade skildringen av hur Hennys barndomsvänner svek hennes mor och syster.

Även om han håller sig i bakgrunden handlar Two Lives också om Vikram Seth och hur han i efterhand utforskar Shanti Uncles och Aunt Hennys liv, söker lögner och sanningar, följer vindlande spår, läser breven, kommenterar, resonerar. Och den distans han som indier har till Europas historia ger ytterligare en dimension åt berättelsen.

Det finns avsnitt som kan tyckas omotiverat utförliga, som skildringen av slaget vid Monte Cassino, och det finns avsnitt där författaren avlägsnar sig väl långt från sina huvudpersoner, som när han analyserar Tysklands historiska betydelse. Men så länge det handlar om Shanti och Henny kan Vikram Seths generositet med detaljerna inte bli för stor. Det är ett rotande i de små tingens värld som skulle ha kunnat bli sentimentalt och privat; att så inte sker är ett bevis på hans litterära hantverksskicklighet.

Hans sakliga språk håller samman skildringen, bär den och lyfter den — som vore biografin en roman — utan att reducera dess dokumentära tyngd, dess förankring i den historiska verkligheten.


TOMAS LÖFSTRÖM 2006


Vikram Seth: Two Lives, Viking/Penguin, New Delhi 2005


Indiska bokrecensioner | Indiska Biblioteket | Indiensidan | Transit/Tomas Löfström